¿La ciudad de los muertos?

Por Antonio Murcia. Departamento de Cultura Clásica.

Paco Gómez escribía en su artículo de la semana pasada acerca de los índices de mortalidad en relación con los sexos. El mes de noviembre es una época que nos invita a evocar a las personas ausentes y nos lleva a reflexionar sobre nuestro destino como mortales.

De una manera u otra nos tendrá la tierra y habitaremos en la ciudad de los muertos. Esto es lo que precisamente quiere decir la palabra de origen griego necrópolis. El diccionario de la Real Academia la define como «cementerio de gran extensión en el que abundan los monumentos», aunque nomalmente se utiliza para referirse a grandes enterramientos de zonas arqueológicas. La palabra griega necro- significa «muerto», y con ese sentido la encontramos también en necrosis, necrosar o nigromancia, términos cargados de fuerte contenido negativo.

Sin embargo, a la humilde palabra cementerio (un simple «terreno para enterrar», según el mismo diccionario), que también puede estar cargada de connotaciones negativas, quizás la veamos con otros ojos si conocemos su etimología. La palabra proviene del latín coemeterium y esta del griego κοιμητήριον (koimetérion), del verbo κοιμάομαι (koimáomai) «dormir». Por lo tanto, un cementerio es «el lugar donde se duerme».

Del latín coemeterium derivan las modernas formas cemeteryen inglés, cimetière en francés y cimitero en italiano. En el caso del castellano cementerio, el valenciano cementeri y el catalán cementiri parece haber habido un cruce con otra palabra de fonética similar, caementum (de donde proeceden cimiento y cemento). Lugares todos ellos donde se duerme un sueño eterno.

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